19世紀80年代開發出了第一輛汽車,大約20年後,北卡羅萊納州的萊特兄弟發明了第一架成功的飛機。今天,世界距離將這兩個概念結合起來更近了,一家日本科技公司表示已完成了「飛行汽車」的載人試飛。
週五,SkyDrive公司在一份新聞稿中表示,該公司已經完成「世界上第一台載人測試機」——該公司的SD-03型電動垂直起降(eVTOL)飛行器——的飛行測試。公司表示飛行時間為四分鐘。
這架飛行器有一個座位,使用八個馬達,每一角配兩個螺旋槳。該公司稱,飛行器可升空約三米(約合10英尺),由一名飛行員操作。
上週六,SkyDrive首席執行官福澤知宏(Tomohiro Fukuzawa)表示,五年前出現過各種飛行汽車的原型,一般是固定翼。他說,SkyDrive的產品是最小巧的產品之一,與其他設計相比也更輕。
據SkyDrive網站顯示,該公司於2012年由一個名為Cartivator的志願者組織的成員創立,於2014年開始研發一款「飛行汽車」。
SkyDrive表示,今年該公司獲得了日本開發銀行(Development Bank of Japan)和其他投資者的融資。
有好幾家公司都在開發類似的技術,包括波音(Boeing)和空巴(Airbus),以及汽車製造商豐田(Toyota)和保時捷(Porsche)。今年1月,現代汽車(Hyundai)和優步(Uber)宣布,它們正在合作研發一款全電動空中計程車。
摩根士丹利(Morgan Stanley)分析師曾表示,他們預計到2040年城市空中計程車將普及,屆時全球市場規模預計將達到1.4至2.9萬億美元。
明尼蘇達大學(University of Minnesota)航空航天工程和力學助理教授德雅·阿克薩瑞(Derya Aksaray)說,安全問題是阻礙這項技術廣泛應用的兩個挑戰之一。他說eVTOL飛機的安全自動駕駛技術仍在開發中。
「這些車輛需要觀察周邊環境,評估形勢,並採取相應行動,」她說。「他們不能等待飛行員或操作員說,『現在做這個,現在做那個。』我們不能指望這種對車輛的微觀管理。」
她說,另一個挑戰是設計上的:飛行器應該有足夠的動力來承載任何必要的重量,同時又要足夠安靜,可以在不確定的低空飛行。
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密西根大學(University of Michigan)航空航天工程教授艾拉·阿特金斯(Ella Atkins)對eVTOL機器的實用性存在褒貶參半的看法。
「它們將比使用大量燃料的直升機更節能,但節能效率低於汽車,因為它們必須升空,」她說。「從成本的角度來看,開著它們去雜貨店買菜是不現實的。」
阿特金斯說,這些機器可能更適合城市裡的衛星社區或地形複雜的國家。
「這些車可以提供交通方式,」阿特金斯還說,「這些社區可以直接不用修路」,使用飛行器作為他們的主要交通工具。
福澤說,SkyDrive計劃在2023年前開始銷售eVTOL的雙座版本,價格在30萬至50萬美元之間。他預計到2030年價格會下降。
阿克薩瑞說:「任何新技術在開始階段都會非常昂貴。」
阿特金斯重申了這一觀點,並表示,未來20年中等收入的普通人不太可能買得起飛行汽車。
「我們正處於入門階段,」她說。「我們沒有大規模的生產來支持我們降低所有開發、研究、部署和小規模製造的成本。」
阿克薩瑞說,人類正處於一場新的移動革命的邊緣,這讓人想起汽車和飛機的發明所帶來的革命。
「如果這個項目成功了,」她說,「我認為肯定會創造出一種不同的交通工具。我們將從減少交通壅堵和克服地面交通的地理限制中獲益良多。」